Los Tranvías de
CIUDAD DE PANAMÁ

COLOMBIA • PANAMÁ
por
Allen Morrison

texto traducido al español por
Marcelo Madariaga

La Ciudad de Panamá tuvo dos eras tranviarias distintas, que corresponden aproximadamente a los dos períodos de construcción del Canal de Panamá [ver mapa del área]. Los ingleses construyeron el primer sistema de tranvías de la ciudad en la década de 1890, cuando Panamá aún era un departamento de Colombia y los franceses estaban abandonando su intento de construir el canal. Después que Panamá se convirtió en un estado independiente en 1903, los Estados Unidos construyeron un nuevo sistema de tranvías y un nuevo canal. Los Estados Unidos crearon y ocuparon la Zona del Canal, un área que se extendía por 5 millas a cada lado del canal y que fue servida por dos líneas de tranvía. El sistema de tranvías de Ciudad de Panamá fue una empresa muy internacional.

Los norteamericanos habían construido el Panama Railroad a través del istmo muchos años antes. Un tren transportó pasajeros desde Colón a Gatún en 1851 [ver mapa del área] y la línea llegó a Ciudad de Panamá en 1855. Este fue el primer ferrocarril de América Central, uno de los primeros ferrocarriles de América Latina y el primer ferrocarril transcontinental (o interoceánico) del mundo. Su longitud era de 77 kilómetros. Su trocha era de 1524 mm (60”).

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El 16 de mayo de 1889, el Ministerio de Obras Públicas de Bogotá concedió a un grupo de colombianos la autorización para construir un ferrocarril urbano en la Ciudad de Panamá. Surgieron problemas financieros y su franquicia fue finalmente transferida a un grupo inglés, que fundó la United Electric Tramways Co. en Londres el 22 de octubre de 1892. La Siemens Brothers, una filial inglesa de la Siemens & Halske de Alemania, construyó una central eléctrica e instaló rieles en la Av. Central de Ciudad de Panamá [ver mapa de la ciudad]. El 1º de octubre de 1893, seis tranvías, dos cerrados y cuatro abiertos, inauguraron uno de los primeros sistemas de tranvías de América Latina [ver cronología]. Las siguientes dos fotografías fueron tomadas ese año [col. AM]:

Se desconoce la trocha y el origen de los carros –aunque el carro cerrado es del tipo estándar norteamericano. Lo extraordinario de estos vehículos es el uso de colectores de energía de forma triangular montados sobre un costado del carro –un diseño y colocación nunca visto en ningún otro lugar en el mundo, ni antes ni después de entonces. La Siemens aún no había perfeccionado sus familiares arcos montados sobre el techo. Ninguna fotografía, curiosamente, muestra el cable aéreo [col. AM]:

El siguiente informe, publicado en el Directorio General de la Ciudad de Panamá en 1898 [ver BIBLIOGRAFÍA], describe la instalación de la compañía de tranvías, el material rodante, la longitud del sistema y el tráfico de pasajeros hasta 1896:

Lamentablemente, el tranvía no operó por mucho tiempo. El fracaso de los franceses en completar el canal deprimió la economía local y “la Guerra de los 1000 Días”, que devastó la ciudad desde 1899 hasta 1902, destruyó todo lo demás. El último tranvía corrió algún día durante ese período. La fecha exacta del cierre no ha podido ser encontrada.

Panamá se separó de Colombia en 1903 y los Estados Unidos comenzaron la construcción de un nuevo canal en 1904. El 29 de octubre de 1906, el nuevo gobierno panameño dio una concesión para la construcción de un nuevo ferrocarril urbano en su capital, que sería más extenso que el primero y se extendería dentro del territorio norteamericano de la Zona del Canal. Como el primer contrato del tranvía en 1889, este no prosperó y la concesión fue finalmente concedida a un funcionario de la United Fruit Co., quien registró la Panama Tramways Co. en Nueva Jersey el 9 de noviembre de 1911. La nueva compañía contrató a la R. W. Hebard Co. de Nueva York como ingenieros y comenzó la construcción en 1912. La tarjeta postal siguiente muestra la Av. Central en la Plaza Santa Ana [ver mapa]. El edificio de la izquierda es el mismo mostrado en el costado derecho de la segunda imagen más arriba [col. AM]

La Panama Tramways Co. ordenó quince carros cerrados de 4 ruedas, con controles y puertas colocados para el tránsito por el lado izquierdo de Panamá, desde la Federal Storage Battery Co. de Silver Lake, Nueva Jersey. A pesar del nombre del fabricante, estos fueron tranvías eléctricos convencionales, con motores General Electric y troles. La PT también adquirió siete carros similares desde J. G. Brill de Filadelfia, tal como se ilustra en Brill Magazine [ver BIBLIOGRAFÍA]:

Las fotografías de los tranvías de Ciudad de Panamá muestran números de flota que van del 10 al 31, por lo que probablemente los quince carros Federal fueron numerados 10-24 y los siete Brill 25-31. Los números 1-9 fueron tal vez usados por carros de trabajo heredados del antiguo sistema de tranvías. Aquí está el interior del carro Brill mostrado anteriormente [Brill Magazine: ver BIBLIOGRAFÍA]:

El nuevo sistema de tranvías eléctricos, que usaba una trocha de 1067 mm (42”), abrió el 1º de agosto de 1913. El nuevo canal abrió en agosto de 1914 (el mismo mes que estallara la I Guerra Mundial en Europa). Esta tarjeta postal muestra el depósito en la Av. Norte. Note la bandera norteamericana en la parte superior –a pesar que el depósito estaba en Panamá [ver mapa] [col. AM]:

La celebración en la Plaza Santa Ana. El tranvía está girando al oeste en la Calle C en la dirección de BALBOA [ver mapa] [Electric Traction: ver BIBLIOGRAFÍA]:

Vista de una tarjeta postal de la Plaza Santa Ana. El número 24 se dirige por la Av. Central hacia PALACIO [ver mapa] [col. AM]:

La tarjeta postal siguiente muestra la Plaza Santa Ana cerca de 25 años después, alrededor de 1940 [ver mapa]. El tranvía es el número 11. Una vista del mismo lugar 21 años antes se muestra en la segunda fotografía más arriba [col. AM}:

Una excursión en tranvía en 1913 [Electric Traction: ver BIBLIOGRAFÍA]:

En 1914 la Panama Tramways Co. fue reorganizada como Panama Electric Co., la que fue adquirida por el conglomerado norteamericano Electric Bond & Share (“Ebasco”) en 1917. La compañía era norteamericana, pero la operación por el lado izquierdo, estilo inglés, continuó en las calles de Panamá. El carro 26, rotulado SABANAS, se está alejando de la cámara. La chiva (minibús) tiene puertas solamente en su lado izquierdo [col. AM]:

Esta tarjeta postal muestra la Av. Central, donde el tranvía cruzaba el Panama Railroad. La vista es hacia el norte. El tranvía se dirige hacia el sur. La estación del ferrocarril está fuera de la vista, a la derecha [ver mapa]. Note la señal “PARADA DE TRANVÍA” colgando sobre la calle. Antes de que fuera construido el paso a nivel alrededor de 1920, los tranvías que iban a BELLA VISTA o SABANAS seguían una ruta más larga por la Av. Norte [ver mapa] [col. AM]:

Una antigua vista de la línea suburbana SABANAS [ver mapa] [col. AM]:

La plaza de toros cercana a SABANAS [tarjeta postal, col. AM]:

Esta tarjeta postal muestra un popular refugio del personal norteamericano de la Zona del Canal. Su ubicación es el extremo oriental de la Balboa Road, donde el tranvía cruzaba la frontera hacia Panamá (llamada hoy Av. de los Mártires) [ver mapa] [col. AM]:

Vista a color de la Plaza Santa Ana [ver mapa]. El tranvía 17, rotulado ANCON, está en el mismo lugar que el tranvía 24 mostrado en otra tarjeta postal de esta página [col. AM]:

Boleto sin fecha de la línea BELLA VISTA [ver mapa] [col. AM]:

La edición de 1924 del McGraw Electric Railway Directory, publicado en Nueva York, reportaba “22 carros de pasajeros, 2 carros remolques de carga y 2 carros motores de servicio” operando sobre 17 kilómetros de vías de trocha 1067 mm (42”) en la Ciudad de Panamá. La edición de 1940 del Passenger Transport Journal Directory & Year Book, publicado en Londres, reportaba 20 carros y 18 km de vías. Algunas líneas fueron cerradas y otras fueron extendidas, pero todas sufrieron la competencia de minibuses informales y automóviles. El último tranvía de Ciudad de Panamá corrió la noche del sábado 31 de mayo de 1941.

Los carros de ambos sistemas de tranvías de la ciudad tomaban energía eléctrica desde cables aéreos. Por lo que se conoce, la Ciudad de Panamá nunca tuvo tranvías de pasajeros impulsados por animales, vapor, baterías o gasolina. Una línea de tranvías a batería fue planificada en 1910 en Colón, sobre la costa del Caribe en el otro extremo del canal. El McGraw Directory de 1916 reporta que habían sido tendidos 3 km de vías, pero “la línea no estaba en operación”. Al parecer nunca funcionó.

La dirección del tránsito en Panamá cambió desde la izquierda a la derecha en 1943. La Zona del Canal fue disuelta cuando los Estados Unidos y Panamá acordaron el control conjunto del canal en 1979. Panamá obtuvo el control completo el 1º de enero de 2000.

El Panama Railroad fue reconstruido como el Panama Canal Railway el año 2000 y su trocha fue cambiada a 1435 mm (56,5”). El año 2000 también comenzaron los proyectos para un sistema de tren ligero (tranvía moderno) en la Ciudad de Panamá, tal como informa el número del 11/2000 del International Railway Journal. Pero hasta enero de 2008, no había ningún progreso en este proyecto.

 

 

 

BIBLIOGRAFÍA
(en orden de publicación)

Panama Star & Herald (Ciudad de Panamá), 28/11/1893. Noticia sobre la operación del tranvía.

Directorio general de la Ciudad de Panamá y reseña histórica, geográfica & del departamento. Panamá, 30/8/1898, pp. 325-326. Valiosa descripción del tranvía, su origen, finanzas, operación, etc. Parte del texto está reproducida en esta página.

"Panama City Tramways" en Canal Record (Ancón, Zona del Canal), 5/3/1913. Descripción de la instalación del nuevo tranvía y de la antigua línea inglesa, que según el texto cerró en 1901.

"Panama Electric Railway" en Light Railway and Tramway Journal (Londres), 6/6/1913, pp. 354-355. Breve descripción tanto del antiguo sistema de tranvías inglés como de la nueva instalación norteamericana. El texto dice que el sistema inglés cerró en 1898.

"Colon Electric Tramway" en Canal Record (Ancón, Zona del Canal), 16/7/1913, p. 394. Larga descripción del proyecto de tranvía impulsado por baterías de Colón.

"First Electric Railway System in Panama" en Electric Traction (Chicago), 8/1913, pp. 435-440. Extraordinario artículo con mapa del tranvía, seis fotografías, tres diagramas y plano del depósito y de las oficinas de la compañía. El texto niega la existencia del antiguo sistema de tranvías.

"Elektrische Bahnen: Die erste elektrische Straßenbahn in Panama" en Elektrische Kraftbetriebe und Bahnen (Munich), 4/10/1913, pp. 581-582. Corto artículo basado en el artículo de Electric Traction anterior. Reproduce su mapa.

"Colon Electric Tramway" en Electric Railway Journal (Nueva York), 15/10/1913, p. 777. Texto copiado, sin créditos, del artículo anterior de Canal Record. Se omitió uno de sus cuatro párrafos.

"Steel Underframe Cars for Panama Tramways Company" en Brill Magazine (Filadelfia), 6/1914. Buen artículo de 4 páginas que describe el segundo grupo de carros de la PTC. Tres fotografías, dos diagramas.

The Electrician (Londres), 24/7/1914, p. 671. Una noticia titulada “Electric Traction” informa que los trabajos del tranvía de Colón han sido suspendidos.

Reginald Lloyd, ed. Impresiones de las Repúblicas Sud-Americanas del Oeste en el Siglo Veinte. Londres, 1915. El capítulo “Panama Tramways Company” en pp. 501-503, describe la nueva instalación. Cuatro fotografías. El texto reporta 22 carros de pasajeros y seis carros de carga.

U.S. War Department. Army Corps of Engineers. Map of Panama City. Washington, 1923. Plano detallado de la ciudad que muestra el sistema de tranvías completo, excepto el final de la línea Sabanas.

R. W. Hebard & Co. A Record of Engineering and Construction Contracts Undertaken in Central and South America, 1909-1926. Nueva York, 1926. Cinco grandes fotografías de los tranvías de Ciudad de Panamá.

A. Hyatt Verrill. Panama of Today. Nueva York, 1927. Plano del área central que muestra las líneas de tranvía.

John E. Merriken. "The Panama Tramways" en National Railway Historical Society Bulletin, vol. 36 no. 4 (1971), pp. 8-15. Historia definitiva del sistema de tranvías de Ciudad de Panamá. Texto, mapa (parcial) y nueve fotografías. Fuente de la mayor parte de la información de esta página.

Bob Karrer. "Clang! clang! clang! . . went the trolley" en Postcard Collector (Iola, Wisconsin), 4/1985, pp. 38-39 & 42-43. Artículo a color con pequeñas reproducciones de 15 tarjetas postales que muestran la línea. Los datos históricos básicos son del artículo de Merriken anterior, a quien el autor da los créditos.

 

 

Ver versión en inglés

Para información sobre otros tranvías ver
ELECTRIC TRANSPORT IN LATIN AMERICA

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